Anger management in racing

28 05 2008

Wat hebben Monaco en Indianapolis gemeen naast het feit dat het twee top events uit het open wheel racing betreft die op dezelfde zondag in mei worden gereden? Niet veel, maar dit jaar leverden een aantal gebeurtenissen aan deze en aan gene kant van de oceaan toch nog wat extra stof op om over na te praten.
We hebben het hier in het bijzonder over de race incidents tussen Sutil en Raikkonen en tussen Patrick en Briscoe. Toen Kimi zijn oncontroleerbare Ferrari in de Force India wagen van Adrian Sutil boorde, was de ontgoocheling bij laatstgenoemde niet te overzien. De dromerige Duitse pianist-piloot was bezig aan een dijk van een wedstrijd en leek op weg naar een fantastische vierde plaats. Tot de Finse wereldkampioen daar een abrupt einde aan maakte. Maar Sutil beheerste zich, bleef sereen en verwerkte de tegenslag als een man, een moderne man nog wel, tranen incluis.
Een heel ander verhaal in de Indy 500. Dertig ronden voor het einde verlaat Ryan Briscoe iets te enthousiast de pits en raakt daarbij de ‘Princess’ van het Indy circus. Danica Patrick is genoodzaakt de wedstrijd te verlaten die voor haar toch al een verloren zaak was. Wat zich daarna afspeelde is enkel in de vurigste peutertuinen terug te vinden. Op kinderachtige wijze stevent de Amerikaanse race-godin af op de Australische Penske-piloot. Een reactie die op weinig begrip kan rekenen bij toeschouwers en media. Of hoe de ‘She Devil’ alweer het krediet verliest dat ze met haar zege in Motegi had opgebouwd.





Happy birthday Lotus 79

21 05 2008

Precies dertig jaar geleden, op 21 mei 1978, reed Mario Andretti de debuterende Lotus 79 naar een fenomenale overwinning in de Grote Prijs van België op Zolder. Nadien behalen Andretti en zijn teammaat Ronnie Peterson nog vijf andere overwinningen met de Lotus 79, en aan het eind van het seizoen zal Andretti ook de wereldtitel binnenrijven.

De Lotus 79 wordt door heel wat kenners gezien als een van de de knapste designs uit de F1-geschiedenis. Zoals andere Lotus modellen viel de 79 op door zijn fraaie John Player Special livery. Maar de 79, ook wel bekend als de Black Beauty, betekende bovenal een mijlpaal in de aerodynamica. Voor het eerst werd een wagen ontwikkeld in een wind tunnel en met moderne computertechnieken.  De nummering van de wagen sprak boekdelen: in het seizoen 78 liep Lotus met de 79 gewoon een jaar voor op de concurrentie.

De Lotus 79 was een ontwerp van Colin Chapman, Martin Ogilvie, Tony Rudd en Peter Wright. Met de Lotus 79 werden de ideeën rond ground effect, zoals die ook al in de Lotus 78 aanwezig waren, verder geperfectioneerd. Door de geoptimaliseerde venturi tunnels en de side pods met skirts werd onder de wagen een onderdrukzone gecreëerd die een ongeëvenaarde baanvastheid opleverde.

Het seizoen 1979 betekende het einde van de Lotus-dominantie. De nieuwste creatie, de Lotus 80, bleek een flop en Lotus werd snel voorbijgestoken door Ligier, Williams en Ferrari.





Indy 500 op zoek naar nieuw elan

17 05 2008

Geheel volgens de Amerikaanse autosportcultuur staat de maand mei volledig in dienst van de 500 mijl van Indianapolis, ook bekend als de ‘Indy 500’ of nog simpeler ‘The 500’. De race op de legendarische Brickyard wordt door de Amerikanen zelf een tikkeltje onbescheiden bestempeld als de ‘Greatest Spectacle in Racing’. Maar in feite is de Indy 500 al ruim een decennium niet meer de race die het ooit geweest is.

Toen Tony George in 1996 de Indy Racing League opstartte als tegenhanger van de toenmalige CART series, legde hij meteen een stevige hypotheek op de koninginnerace op zijn eigen Indianapolis Motor Speedway. CART en Champ Car rijders hebben sinds 1996 nog maar zelden aan de 500 mijlsrace deelgenomen. De publieke belangstelling taande en vorig jaar had George de grootste moeite om een volledig startveld bij mekaar te krijgen.

Met de hereniging van de Amerikaanse eenzitterij hoopt ook de Brickyard de vroegere glorie te hervinden. En te meten aan het aantal ingeschreven wagens, schijnt men op de goede weg te zijn. In totaal strijden 37 deelnemers om 33 beschikbare startplaatsen. De eerste elf posities werden reeds vastgeklikt tijdens pole day vorige zaterdag, met Ganassi rijder Scott Dixon als pole winnaar. Vandaag en morgen worden, respectievelijk tijdens de laatste kwalificatiesessie en bump day, de resterende 22 posities toebedeeld.

De grote afwezige tijdens de 92ste uitgave van de Indianapolis 500 is Paul Tracy. De Canadees is een van de grote slachtoffers van het stopzetten van de Champ Car World Series. Het lijkt er steeds meer op dat Tracy’s laatste optreden in Long Beach afgelopen maand een afscheidsrace is geweest. Ook Robert Doornbos zal vanaf de zijlijn moeten toekijken. Doornbos begint zijn ambities naar 2009 te verleggen, nu 2008 een gedwongen sabbatjaar lijkt te worden.





Honda laat Super Aguri vallen

7 05 2008

Aan de vooravond van de GP van Turkije is het doek gevallen over Super Aguri. Wie dit jaar 24 wagens had verwacht op de grid, komt dus bedrogen uit. Nog voor de seizoensstart gaf Prodrive forfait, en nu haakt ook het officieuze Honda B-team af. Gevolg: een mager startveld met slechts 10 teams vanaf Istanbul en volgende.
Dat Super Aguri met financiële problemen kampte, werd eind 2007 duidelijk toen bleek dat hoofdsponsor SS United niet aan zijn verplichtingen kon voldoen. Honda, dat gedurende twee seizoenen nagenoeg alle rekeningen van Super Aguri had betaald, speelde toen al met het idee zijn tweede team af te voeren. Onderhandelingen met kandidaat-investeerders uit Dubai (Magma Group) en Duitsland (Weigl AG) draaiden op niets uit en daarmee was het verdict gevallen.
Het valt echter sterk te betwijfelen of de financiële moeilijkheden de hoofdreden zijn voor het verdwijnen van Super Aguri. In 2007 kende Honda Racing F1 een rampseizoen waarin het een bedroevend laag aantal WK-punten verzamelde en in de wedstrijden regelmatig werd voorbijgesneld door de enthousiaste poulains van Aguri Suzuki. Een vernedering die Nick Fry, de toenmalige baas van het works team, nooit heeft verteerd.
Fry heeft, sinds zijn aanstelling als CEO van de racing division van Honda, alles in het werk gesteld om zijn Japanse bazen te overtuigen zich te concentreren op één F1-team. Indien Super Aguri zou blijven voortbestaan onder de Honda-paraplu, met daarbij de verplichting om vanaf 2010 een eigen wagen te ontwikkelen (wegens het verbod op klantenwagens), dan zou dit tot een blijvende verspreide inzet van Honda resources leiden.
Fry’s optreden kreeg de laatste dagen een macaber karakter. Zondag liet hij de Super Aguri trucks de toegang ontzeggen tot Istanbul Park, zogezegd om Honda de schande te besparen van een verwijdering uit de paddock. Dinsdag was de broedermoord binnen de Honda-familie voltrokken. Super Aguri hield op te bestaan, Honda Racing F1 leeft alleen verder.





Champ cars weldra in nieuwe serie?

3 05 2008

Hoewel de Champ Car World Series reeds eind februari begraven werden, mochten de Panoz DP01 wagens twee weken terug nog een laatste maal aanrukken in de Grand Prix van Long Beach. En misschien hebben we nog niet het laatste gezien van de fraaie DP01. Geruchten willen immers dat de voormalige champ car wagens als een pakket zouden worden verkocht aan een nieuwe serie.
De Panoz DP01 is na zijn debuut in Las Vegas in april 2007 slechts één seizoen in dienst geweest. De herenigde IndyCar Series maken voor dit seizoen en ook voor 2009 gebruik van de aftandse Dallara met 3.5 liter atmosferische Honda-motor, voor de meer geavanceerde DP01 is er geen plaats meer.

Maar de Panoz DP01 zou dus mogelijk door een andere raceklasse worden heropgevist. Een van de kandidaten is de Grand Prix Masters. Deze serie, waarin voormalige F1-sterren het tegen elkaar opnemen met identiek materiaal, organiseerde in het verleden slechts drie races (waarvan de laatste in augustus 2006), maar zou binnenkort onder impuls van nieuwe promotoren gerevitaliseerd worden.