In memoriam: Dan Wheldon

17 10 2011

De autosportgemeenschap is in diepe rouw na het overlijden van Dan Wheldon. De Brit raakte zondag tijdens de IndyCar World Championships in Las Vegas betrokken in een verschrikkelijke multicar-crash en bezweek later op de namiddag aan zijn zware verwondingen. Wat een feestelijke afsluiter van het seizoen had moeten zijn, draaide uit op een van de zwartste dagen uit de autosportgeschiedenis.

Daniel Clive Wheldon werd in 1978 geboren in Emberton in het Verenigd Koninkrijk. Vanaf zijn vierde levensjaar deed hij al aan karting. In zijn jonge jaren racete Wheldon nog tegen Jenson Button. Bij gebrek aan funding week hij in 1999 uit naar de Verenigde Staten waar hij vanaf 2002 een succesvolle IndyCar carrière zou uitbouwen. In 2005 veroverde hij de titel met Andretti Green Racing. In datzelfde jaar won Wheldon ook de 500 mijl van Indianapolis. Dit jaar deed hij dat nog eens over met Bryan Herta Autosport.

Dan Wheldon is het eerste dodelijke slachtoffer in de IndyCar Series na Paul Dana op Homestead-Miami in 2006. In de komende dagen zullen ongetwijfeld nog vele vragen worden gesteld over wat er precies is misgelopen op de Las Vegas Motor Speedway. Vandaag heerst er vooral grote droefenis omdat de autosport een zeer getalenteerde en zeer charmante rijder heeft verloren.





IndyCar zet punt achter tijdperk in Las Vegas

15 10 2011

De Las Vegas Motor Speedway is zondag het strijdtoneel van de INDYCAR World Championships. De race is niet enkel de finale van het kampioenschap 2011, het is ook de afsluiter van een tijdperk. In 2012 verandert IndyCar van uitzicht: er is de nieuwe wagen, er is opnieuw competitie tussen verschillende motorenleveranciers, maar de race-serie zal het ook zonder Danica Patrick moeten doen. 

Zondagavond verhuizen de huidige Dallara-wagens naar het museum. Het IR-05 chassis, een aerodynamische evolutie van de IR-03 uit 2003, werd in 2005 in gebruik genomen en is sinds 2007 het enige gebruikte chassis in de IndyCar Series. Vanaf 2012 levert Dallara de zogenaamde IndyCar Safety Cell, waarop de teams een aerodynamisch pakket naar keuze kunnen monteren. Dat ‘naar keuze’ is echter met een jaartje uitgesteld zodat de wagens in 2012 nog met de standaard aero kit van Dallara zullen rondtoeren. Dit weekend komt er ook een einde aan de monopoliepositie van Honda als motorenleverancier. De huidige atmosferische 3,5 liter V8 krachtbron wordt in 2012 vervangen door 2,2 liter V6 turbomotoren afkomstig van Honda, Chevrolet en Lotus.

Naast de nieuwigheden zal IndyCar ook het vertrek van Danica Patrick moeten verwerken. De uit Wisconsin afkomstige coureur heeft met haar geweldige vedettestatus gedurende zeven jaar de IndyCar Series mee in stand gehouden. Haar onvermijdelijke transfer naar Nascar zal zeker gevolgen hebben. Indien IndyCar er niet in slaagt van nieuwe Amerikaanse sterrijders aan te trekken, dreigt de serie volledig in de schaduw van Nascar te verdwijnen.

Maar zondag is er natuurlijk ook nog de race zelf. Dario Franchitti en Will Power zullen net als vorig seizoen onder mekaar uitmaken wie zich kampioen mag noemen. Franchitti start als grote favoriet. Hij heeft achttien punten voorsprong in het klassement en voelt zich beter thuis op een oval dan zijn Australische tegenstander. Voor de Schot zou het de vierde titel in vijf jaar tijd zijn.





Chevrolet keert terug naar IndyCar Series

12 11 2010

De Amerikaanse autoconstructeur General Motors bevestigde vandaag zijn plannen om in 2012 met het merk Chevrolet terug te keren naar de IndyCar Series. Chevrolet zal vanaf 2012 motoren leveren die aan de nieuwe specificaties zullen beantwoorden. Met de comeback van Chevy zal een einde komen aan het monopolie van Honda als motorenleverancier in de IndyCar Series. Honda is sinds begin 2006 de enige leverancier na het vertrek van Toyota en… Chevrolet.

Chevrolet zal voor de ontwikkeling van de nieuwe V6 twin-turbomotor beroep doen op Ilmor Engineering.  En dat verklaart meteen ook de betrokkenheid van Roger Penske. De Captain was in 1984 een van de mede-oprichters van Ilmor en is tot op heden een van de belangrijkste aandeelhouders. Met de steun van General Motors werd de Ilmor-Chevy combinatie in de jaren tachtig al snel succesrijk in Indy racing. Vandaag hebben de partners van destijds elkaar teruggevonden.

Ilmor is de huidige technische partner van Honda in de IndyCar Series. Het valt te verwachten dat dit samenwerkingsverband zal worden herzien, mogelijk zelfs zal worden opgezegd. Vandaag toonde Honda zich alvast opgetogen over de komst van een nieuwe concurrent. En misschien blijft het niet bij twee motorenbouwers: gefluisterd wordt dat ook een Europees merk – allicht gaat het om Fiat – een instap in de IndyCar Series zou overwegen.





IndyCar vanaf 2012 met Dallara tub en variabele aero kits

21 07 2010

Afgelopen week presenteerde de Izod IndyCar Series zijn chassis-strategie voor de nabije toekomst. Vanaf 2012 zal worden gebruik gemaakt van een Dallara chassis, met als core een tub die officieel de IndyCar Safety Cell zal heten, aangevuld met bodywork geleverd door een verscheidenheid van fabricanten. De selectie van Dallara Automobili is een conservatieve keuze : Dallara produceert al sinds 1998 wagens voor de IRL, en sinds 2005 is het zelfs de enige chassis-leverancier.  De Italiaanse constructeur kon het ICONIC comité finaal overtuigen doordat het zich bereid toonde om het toekomstige chassis  te bouwen in een nieuwe fabriek in de schaduw van de Indianapolis Motor Speedway.

Vanaf 2012 stapt IndyCar af van de naakte Spec Car formule. Er is terug ruimte voor diversiteit, zij het niet onbeperkt. De IndyCar Safety Cell is de gemeenschappelijke basis, het bodywork (voor- en achtervleugels, sidepods en engine covers) zal door diverse constructeurs kunnen worden vorm gegeven. De prijs van die aero kits mag niet hoger liggen dan 70.000 dollar. Samen met de kost van het chassis, 349.000 dollar, en een motor-lease prijs van om en bij de 550.000 dollar zou het straks mogelijk worden een wagen te runnen met een jaarbudget van pakweg een miljoen dollar. Vraag is natuurlijk wie, buiten Dallara, in het bodywork-avontuur wil instappen. De ontwikkeling van een aero pakket brengt een hoge investeringskost met zich, en die zal niet kunnen worden terugverdiend als de kit niet competitief blijkt te zijn en dus niet zal worden afgenomen door de teams.  

Heeft het ICONIC adviescomité zijn huiswerk goed gedaan? De aandacht voor kostenbeheersing is een absoluut pluspunt, en garandeert het voortbestaan van de IndyCar Series op korte tot middellange termijn. Anderzijds houdt de wagenstrategie op dit moment niet meer in dan een framework waarbij nog veel details niet zijn gekend. Het is af te wachten hoe dit framework in de komende maanden zal worden geïnterpreteerd door teams en constructeurs. In een worst case scenario zal IndyCar moeten terugvallen op zijn Plan B, zijnde het Dallara chassis met standaard Dallara aero kit en standaard Honda motor. Het tijdperk van de ‘crapwagons’ zou dan toch nog niet voorbij zijn.





Franchitti wint IndyCar titel 2009

11 10 2009

Dario Franchitti heeft in de spannende afsluitende race op de Homestead-Miami Speedway de IndyCar titel 2009 gegrepen. Na een teleurstellend experiment in Nascar in 2008 heeft de 36-jarige Schot zijn terugkeer in de IndyCar Series met een tweede kampioenschapstitel kunnen bezegelen.

Eind augustus zag het er nochtans naar uit dat het kampioenschap in het voordeel van Penske rijder Ryan Briscoe zou beslecht worden. Na de race op Chicagoland had Briscoe zich comfortabel aan de leiding van het klassement genesteld, maar de Australiër speelde zijn riante puntenvoorsprong kwijt op Twing Ring Motegi met een onbegrijpelijke slipper bij het uitrijden van de pitlane. 

Op Homestead-Miami voerde Briscoe lange tijd het commando, maar het uitblijven van gele vlaggen dwongen Briscoe en titelrivaal Scott Dixon vijf ronden van het einde opnieuw de pits op te zoeken voor een splash-and-dash. Dario Franchitti kwam dankzij een andere brandstofstrategie aan de leiding en reed uiteindelijk als eerste onder de finishvlag door.

Voor Chip Ganassi Racing is 2009 een uiterst succesrijk seizoen geweest. Franchitti en Dixon pakten elk vijf overwinningen en eindigden respectievelijk als eerste en tweede in de eindstand. De dominantie van Ganassi en Penske is dit jaar overweldigend geweest. De twee renstallen kaapten alle overwinningen weg, met uitzondering van Watkins Glen waar Justin Wilson van het bescheiden Dale Coyne Racing zegevierde.





Ganassi en Penske verdelen de koek

4 06 2009

Op het oudste actieve circuit ter wereld, de Milwaukee Mile, maakte Scott Dixon afgelopen weekend duidelijk dat hij maar wat graag zijn IndyCar titel wil verlengen. Voor Dixon was het de tweede zege van het seizoen, voor Chip Ganassi Racing de derde. Met Franchitti en Dixon heeft Ganassi de kampioenen van 2007 en 2008 aan boord, en dat kan nog voor het nodige vuurwerk binnen het team zorgen.

Enkel Penske Racing kan voorlopig gelijke tred houden. Ryan Briscoe schreef de openingsrace op zijn palmares en Helio Castroneves zegevierde in de 500 mijl van Indianapolis. Het derde IndyCar topteam, Andretti Green Racing, laat het dit seizoen flink afweten. Van de vier piloten presteert alleen Danica Patrick op niveau. Op de Brickway en op de Milwaukee Mile heeft zij nogmaals aangetoond dat zij een ijzersterke oval rijder is.

Bij de overige teams staat 2009 vooral in het licht van overleven. Met de economische malaise is het deelnemersveld intussen gedaald naar een povere twintig wagens. Zelfs een machtig team als Newman/Haas/Lanigan moet extra op de centen letten.  En intussen blijven ook de resultaten ondermaats. Robert Doornbos betaalt veel leergeld in zijn eerste IndyCar seizoen en mag zich na zijn optreden in Indianapolis zelfs een volleerd lid van de orde der Wallbangers noemen.





Doornbos morst met kwalificatiekansen Indy 500

10 05 2009

Robert Doornbos ziet zijn kansen op deelname aan de 500 mijl van Indianapolis zienderogen verkleinen na twee zware crashes net voor de eerste kwalificaties. De NHL-rijder reed tijdens de vrije trainingen op Fast Friday en op Pole Day twee Dallara’s in de prak en ziet alvast de 22 beste startplaatsen aan zijn neus voorbijgaan. Volgend weekend krijgt Doornbos een laatste kans om zich te kwalificeren voor de 93ste editie van de legendarische race.

De Rotterdammer had nochtans een sterke indruk gelaten tijdens de rookie orientation sessions eerder deze week. In zijn kennismaking met de roemruchte Brickyard toonde Doornbos zich de snelste van de nieuwkomers en moest hij enkel de ‘refreshers’ Paul Tracy en Scott Sharp voorlaten. Doornbos wordt in zijn eerste Indy 500 avontuur bijgestaan door tweevoudig winnaar Arie Luyendyk.

Pole Day werd volledig gedomineerd door het Penske team met Helio Castroneves op pole en Ryan Briscoe op de tweede startplek. Chip Ganassi piloten Dario Franchitti en Scott Dixon starten respectievelijk vanop plek drie en vijf, met tussen hen in Doornbos’ ploegmaat Graham Rahal. In totaal strijden veertig ingeschreven deelnemers om drieëndertig beschikbare startplaatsen.