Brussel viert wedergeboorte van zijn Grand Prix

4 09 2011

Dit weekend vierde Brussel de vijftigste verjaardag van zijn eerste Grand Prix Formule 1. Begin jaren zestig werden op een stratencircuit op de Heizelvlakte F1 races georganiseerd die niet meetelden voor het wereldkampioenschap. Jack Brabham en Willy Mairesse zegevierden respectievelijk in 1961 en 1962.

Zaterdag en zondag is de Brussels Grand Prix opnieuw tot leven gekomen met demonstraties van een honderdtal historische racewagens op een circuit rond en onder het Atomium. Vertegenwoordigers van de jaren zeventig waren onder andere een McLaren M26 van voormalig wereldkampioen James Hunt, een Surtees TS20 van ‘Monza Gorilla’ Vittorio Brambilla en een Ligier JS 11/15 van Didier Pironi.

De opgetogen organisatoren dromen nu al van een volgende editie in 2012. En misschien mag Brussel wel hogere ambities hebben. Waarom geen echte races in de schaduw van het Atomium? Brussel is als hoofdstad van Europa het perfecte decor voor een Europese Grand Prix F1. En misschien zou Brussel wel kunnen alterneren met het immer door financiele problemen geplaagde Spa-Francorchamps.





Off-throttle blown diffusers: mislukte poging tot verbod

14 07 2011

De FIA maakte vandaag bekend dat de F1-teams voor de rest van het seizoen mogen gebruik blijven maken van de off-throttle blown diffusers. Die beslissing volgt op een tumultueus verlopen weekend in Silverstone waarbij teams en FIA-afgevaardigden het niet eens raakten over de praktische invoering van een verbod op dergelijke aangeblazen diffusers. De FIA staakt dus zijn poging om halverwege het seizoen een belangrijke reglementswijziging door te voeren.

Aan de basis van het door de FIA voorgestelde verbod lag nochtans een redelijk nobele doelstelling : afschaffing van het agressieve gebruik van uitlaatgassen, dus zelfs bij voet-van-het-gaspedaal, om downforce te maximaliseren. Verbruikverhogend en niet milieuvriendelijk, luidde het. Maar in hun poging om het verbod in zeven haasten door te drukken, hebben de FIA en Charlie Whiting zich verkeken op de technische complexiteit en de onwil van de grote teams om toegiftes aan mekaar te doen. Het initiatief is gestrand in een grindbak van gesofistikeerde uitlaatlayouts en engine mappings.

Voor de gemiddelde autosportfan is het een goede zaak dat een verdere escalatie van het technisch dispuut is vermeden. Op het moment dat zelfs team principals en rijders niet meer kunnen uitleggen waarover het precies gaat, is het tijd om ermee op te houden. Het voorgestelde verbod op off-throttle blown diffusers gaat terug de koelkast in, en in de gegeven omstandigheden is dat de minst slechte oplossing. Voor de rest van 2011 zullen de teams volgens Valencia-specs blijven rijden. In 2012 mag het probleem zich niet meer stellen als de wagens periscoopachtige uitlaten bovenop de sidepods krijgen, waardoor de uitlaatgassen uit de buurt van de diffusers blijven.





DRS : artificieel maar onmisbaar

24 05 2011

Een van de belangrijkste nieuwigheden in het F1-seizoen 2011 is het Drag Reduction System, kortweg DRS. DRS staat voor een beweegbare achtervleugel die tot doel heeft het inhalen te bevorderen. Met het DRS kan de rijder in een achtervolgende wagen binnen bepaalde limieten de flap van de achtervleugel bewegen om op die manier downforce en drag te verminderen, met een verhoging van de topsnelheid als gevolg. DRS is de feitelijke vervanger van de F-ducts uit het seizoen 2010. Ook bij het F-duct systeem werd de luchtstroom op de achtervleugel veranderd om op die manier een hogere topsnelheid op rechte stukken te bewerkstelligen.

Na vijf wedstrijden is het tijd voor een eerste evaluatie. Het aantal inhaalbewegingen ligt in het seizoen 2011 merkelijk hoger dan in voorgaande jaren. De introductie van DRS, samen met de terugkeer van KERS en de komst van Pirelli als nieuwe F1-bandenleverancier, hebben hun doel niet gemist. Teams, rijders en publiek reageren tevreden. De nieuwe reglementen hebben een einde gemaakt aan jaren van suspensloze hogesnelheidsprocessies.

Toch is er ook kritiek op het Drag Reduction System. Ondermeer Nick Heidfeld liet al verstaan geen voorstander te zijn van uitvindingen die het racen op artificiële wijze bevorderen. De meeste critici van het systeem hebben het moeilijk met het verbod om de beweegbare vleugel te gebruiken in een leidende positie, waardoor de achtervolger van een te groot voordeel zou genieten. De voorbije races hebben ook duidelijk gemaakt dat de effectiviteit van DRS in hoge mate wordt bepaald door de keuze en de lengte van de DRS-zones. In Melbourne en Barcelona dient er bijgesleuteld te worden, in Shanghai en Istanboel werkte het systeem zeer doeltreffend.  

Voor de GP van Monaco heeft de FIA het gebruik van DRS in de tunnel verboden. Logisch dat de FIA in een eerste jaar een continuë bijstelling van het gebruik van DRS nastreeft. Een afschaffing is zeker niet aan de orde, want intussen onmisbaar voor het spektakel.





Lotus contra Lotus in F1

8 12 2010

De geruchten deden al een tijdje de ronde en vandaag volgde de officiële bekendmaking: Renault verkoopt zijn resterende aandelen in het F1 team aan Lotus Group. Lotus Group en Genii Capital zijn nu eigenaar van een team dat voortaan Lotus Renault GP zal heten. De strijd om het gebruik van de naam Lotus heeft daarmee een hoogtepunt bereikt: vanaf 2011 staan er twee Lotus-renstallen op de grid. Voor de occasionele F1-fan zal de verwarring bijzonder groot zijn.

Wie de merknaam Lotus in de autosport mag gebruiken, blijft vooralsnog onduidelijk. Het is aan de rechtbanken om hierover uitspraak te doen. De Maleisische zakenman Tony Fernandes bereikte eind 2009 een overeenkomst om zijn nieuw F1-team Lotus Racing (straks Team Lotus) te noemen. Hij kreeg hiervoor ook de steun van de familie Chapman. Maar in de loop van 2010 werd duidelijk dat de Maleisische autobouwer Proton en dochterbedrijf Lotus Group zich zelf verregaand zouden engageren in de autosport. Zo werd een partnership bekendgemaakt met GP2- en GP3-renstal Art Grand Prix, en onlangs werd Lotus aangekondigd als derde motorenleverancier in IndyCar vanaf 2012. De plannen van Lotus baas Dany Bahar, voorheen marketing directeur bij Ferrari, lijken ongebreideld, en roepen daarom ook veel vraagtekens op.

Het gekibbel in Maleisië heeft ondertussen veel schade berokkend aan de iconische merknaam Lotus. De manier waarop er met de erfenis van Colin Chapman wordt gezeuld, is een behoorlijk trieste aangelegenheid. De liefhebber van klassieke autosportmerken zal waarschijnlijk stiekem hopen op een terugkeer naar een Britse eigenaar … ergens in de toekomst.





Stevig debuut van Jérôme d’Ambrosio in Singapore

25 09 2010

Er zit opnieuw een Belg in de F1. Na drie seizoenen in de GP2 mocht Jérôme d’Ambrosio vrijdag plaatsnemen aan het stuur van de tweede Virgin wagen voor de vrije training voor de Grand Prix van Singapore.  Jéjé is daarmee de opvolger van Bas Leinders. Leinders nam in het seizoen 2004 deel aan de vrijdagsessies in een derde Minardi. Een wedstrijddeelname zit er voor d’Ambrosio voorlopig nog niet in, daarvoor is het allicht nog even wachten tot in 2011.

Jérôme d’Ambrosio reed gisteren op het Marina Bay circuit slechts twee tienden van een seconde trager dan eerste Virgin piloot Timo Glock. Die prestatie heeft behoorlijk wat indruk gemaakt in de paddock. Volgens teambaas John Booth deed d’Ambrosio een ‘fantastic job’, en F1-reporter Will Buxton noemde hem zelfs ‘man of the day’. Officieel zit d’Ambrosio bij Virgin Racing in een evaluatieregime, maar de Franstalige Brusselaar heeft met zijn eerste optreden tussen de grote jongens meteen een pak twijfels weggenomen. Lucas di Grassi is gewaarschuwd: zijn positie bij het Britse team wordt met de dag wankeler.





Red Bull huishouden staat op springen

17 07 2010

Er gaat geen dag voorbij of de media berichten over de spanningen binnen het Red Bull racing team. Met de RB6, ontworpen door het genie Adrian Newey, beschikt het team over de beste F1-wagen van het moment, maar door de aanhoudende interne strijd is de kans groot dat Red Bull de wereldtitels bij de rijders en de constructeurs aan zijn neus ziet voorbijgaan.

Sinds de onwaarschijnlijke aanrijding tussen Sebastian Vettel en Mark Webber in de GP van Turkije is verhouding tussen beide rijders aanzienlijk verslechterd. Officieel hebben ze een gelijke status, maar het is een publiek geheim dat de jonge Duitser duidelijk gefavoriseerd wordt door de Oostenrijkse clan. Dat werd nog maar eens duidelijk tijdens wing-gate in Silverstone, tot grote woede van Webber. De Australiër revancheerde zich op de piste door de Britse GP te winnen, echter niet zonder zijn ongenoegen te ventileren over zijn rol van officieuze tweede rijder en het reilen en zeilen bij Red Bull in het algemeen.

Teambaas Christian Horner slaagt er intussen niet in de rust in het team te doen weerkeren. De verklaring hiervoor moet allicht bij Helmut Marko worden gezocht. Deze Oostenrijkse ex-F1-piloot vervult een nogal onduidelijke adviseursrol bij Red Bull Racing maar aarzelt niet om olie op het vuur te gooien wanneer de naam Webber valt. Wie op dit moment echt de touwtjes in handen heeft bij het team uit Milton Keynes, is zeer onduidelijk. De eenheid binnen het team is zoek, Dietrich Mateschitz himself zal moeten ingrijpen.





Ecclestone wijst Amerikaanse GP toe aan Austin, Texas

29 05 2010

Vanaf 2012 zal de GP van de USA plaatsvinden in Austin, Texas. Dat werd afgelopen week bekendgemaakt door FOM baas Bernie Ecclestone en officials van de staat Texas en de hoofdstad Austin. De aankondiging kwam als een totale verrassing. Een terugkeer naar de Verenigde Staten met zijn enorme automobielmarkt viel te verwachten, maar niemand vermoedde dat de eer zou toekomen aan Austin in de Lone Star State.

F1 was voor het laatst op Amerikaanse bodem in 2007 in Indianapolis. De voorbije weken werd er druk gespeculeerd over mogelijke locaties voor een nieuwe grand prix: nadat Liberty Island in New Jersey onhaalbaar bleek, stegen de kansen voor het circuit van de Monticello Motor Club in de staat New York. Ook Miami en Las Vegas zouden in de running zijn geweest. Maar het is dus Austin geworden, dat nu twee jaar de tijd heeft om een gloednieuw circuit uit de grond te stampen. F1-huisarchitect Hermann Tilke mag het ontwerp voor zijn rekening nemen.

F1 heeft altijd al een bizarre relatie gehad met de Verenigde Staten. Met het recente debacle van de renstal USF1 in het achterhoofd, worden terecht vragen gesteld omtrent de levensvatbaarheid van de Texaanse GP. Race promotor Tavo Hellmund liet weten dat de financiering van het project volledig onder controle is, maar of dat voldoende is om de sceptici te overtuigen is nog maar de vraag. Intussen heeft ook Indianapolis opnieuw van zich laten horen: daar is men ervan overtuigd dat de Speedway nog altijd de enige juiste plek is voor F1 in de USA. De Brickyard als reserve voor Austin dan maar?