Off-throttle blown diffusers: mislukte poging tot verbod

14 07 2011

De FIA maakte vandaag bekend dat de F1-teams voor de rest van het seizoen mogen gebruik blijven maken van de off-throttle blown diffusers. Die beslissing volgt op een tumultueus verlopen weekend in Silverstone waarbij teams en FIA-afgevaardigden het niet eens raakten over de praktische invoering van een verbod op dergelijke aangeblazen diffusers. De FIA staakt dus zijn poging om halverwege het seizoen een belangrijke reglementswijziging door te voeren.

Aan de basis van het door de FIA voorgestelde verbod lag nochtans een redelijk nobele doelstelling : afschaffing van het agressieve gebruik van uitlaatgassen, dus zelfs bij voet-van-het-gaspedaal, om downforce te maximaliseren. Verbruikverhogend en niet milieuvriendelijk, luidde het. Maar in hun poging om het verbod in zeven haasten door te drukken, hebben de FIA en Charlie Whiting zich verkeken op de technische complexiteit en de onwil van de grote teams om toegiftes aan mekaar te doen. Het initiatief is gestrand in een grindbak van gesofistikeerde uitlaatlayouts en engine mappings.

Voor de gemiddelde autosportfan is het een goede zaak dat een verdere escalatie van het technisch dispuut is vermeden. Op het moment dat zelfs team principals en rijders niet meer kunnen uitleggen waarover het precies gaat, is het tijd om ermee op te houden. Het voorgestelde verbod op off-throttle blown diffusers gaat terug de koelkast in, en in de gegeven omstandigheden is dat de minst slechte oplossing. Voor de rest van 2011 zullen de teams volgens Valencia-specs blijven rijden. In 2012 mag het probleem zich niet meer stellen als de wagens periscoopachtige uitlaten bovenop de sidepods krijgen, waardoor de uitlaatgassen uit de buurt van de diffusers blijven.





DRS : artificieel maar onmisbaar

24 05 2011

Een van de belangrijkste nieuwigheden in het F1-seizoen 2011 is het Drag Reduction System, kortweg DRS. DRS staat voor een beweegbare achtervleugel die tot doel heeft het inhalen te bevorderen. Met het DRS kan de rijder in een achtervolgende wagen binnen bepaalde limieten de flap van de achtervleugel bewegen om op die manier downforce en drag te verminderen, met een verhoging van de topsnelheid als gevolg. DRS is de feitelijke vervanger van de F-ducts uit het seizoen 2010. Ook bij het F-duct systeem werd de luchtstroom op de achtervleugel veranderd om op die manier een hogere topsnelheid op rechte stukken te bewerkstelligen.

Na vijf wedstrijden is het tijd voor een eerste evaluatie. Het aantal inhaalbewegingen ligt in het seizoen 2011 merkelijk hoger dan in voorgaande jaren. De introductie van DRS, samen met de terugkeer van KERS en de komst van Pirelli als nieuwe F1-bandenleverancier, hebben hun doel niet gemist. Teams, rijders en publiek reageren tevreden. De nieuwe reglementen hebben een einde gemaakt aan jaren van suspensloze hogesnelheidsprocessies.

Toch is er ook kritiek op het Drag Reduction System. Ondermeer Nick Heidfeld liet al verstaan geen voorstander te zijn van uitvindingen die het racen op artificiële wijze bevorderen. De meeste critici van het systeem hebben het moeilijk met het verbod om de beweegbare vleugel te gebruiken in een leidende positie, waardoor de achtervolger van een te groot voordeel zou genieten. De voorbije races hebben ook duidelijk gemaakt dat de effectiviteit van DRS in hoge mate wordt bepaald door de keuze en de lengte van de DRS-zones. In Melbourne en Barcelona dient er bijgesleuteld te worden, in Shanghai en Istanboel werkte het systeem zeer doeltreffend.  

Voor de GP van Monaco heeft de FIA het gebruik van DRS in de tunnel verboden. Logisch dat de FIA in een eerste jaar een continuë bijstelling van het gebruik van DRS nastreeft. Een afschaffing is zeker niet aan de orde, want intussen onmisbaar voor het spektakel.





Renault bekent schuld maar wordt niet bestraft

24 09 2009

Hoe kan het dat Renault niet gestraft wordt nadat het zijn schuld heeft bekend in een van de grootste schandalen uit de geschiedenis van de F1? Simpel: omdat de FIA het zich niet kan permitteren om alweer een grote constructeur te verliezen. Om correct te zijn: de World Motor Sport Council van de FIA heeft Renault twee jaar met uitstel geschorst. In de praktijk stelt die maatregel niets voor, de voorwaardelijke straf is gewoon een mooie deal tussen Renault en de FIA.  

Even terug naar Singapore, 28 september 2008. Renault-rijders Alonso en Piquet Jr. bevinden zich na een ondermaatse kwalificatiesessie slechts op een vijtiende en zestiende positie op de startgrid. Teambaas Flavio Briatore, technisch directeur Pat Symonds en Nelsinho Piquet beramen een plan voor een vrijwillige crash door de Braziliaan. Die crash zou een safety car situatie moeten veroorzaken waardoor Fernando Alonso, die een vroege pitstop heeft gepland, aan de leiding van de grand prix moet komen. Het plan lukt en Alonso sleept een onverwachte zege binnen. 

De F1-geschiedenis staat bol van schandalen en controverses,  en met crashgate is de F1 nog een weerzinwekkend verhaal rijker. Voor het eerst werd een piloot aangemaand – en stemde de piloot ermee in – om doelbewust een crash te veroorzaken, met gevaar voor toeschouwers, andere rijders, en zichzelf. Oudgedienden als Niki Lauda, Jacky Stewart en Hans Stuck hebben zich ongemeen heftig uitgelaten over crashgate. Begrijpelijk, want het opzettelijk veroorzaken van een crash is een compleet respectloze daad ten aanzien van een generatie van F1-piloten die in een tijdperk hebben gereden waarin haast elk incident onmiddellijk levensgevaar inhield.





BMW vlucht uit Formule 1

30 07 2009

BMW kondigde gisteren zijn vertrek aan uit de F1 maar voor de meeste waarnemers is dit geen totale verrassing. De economische crisis doet de autofabrikanten naar drastische maatregelen grijpen en het schrappen van een F1-programma is er zo een van. Officieel heet het dat een F1-campagne niet langer past in de ‘Number One Strategy’  van het Beierse bedrijf. In München en in Hinwill wachten meer dan 700 medewerkers hun verdere lot af. De gelijkenis met de beslissing van Honda in december 2008 is treffend, en ook bij Toyota en Renault blijft de dreiging van een F1-exit aanwezig. 

Tot voor enkele weken vocht BMW Sauber F1 als trouw FOTA-lid tegen de door de FIA voorgestelde budgetlimiet in de F1. Maar vandaag is die F1 plotseling te duur, hoewel de abominale prestaties in het lopende seizoen ook hebben meegespeeld in de beslissing van Reithofer en Co. Hypocrisie is nooit ver weg in het BMW-beleid, iets wat ook in de personenwagenmarkt opvalt. BMW pakt uit met EfficientDynamics programma’s, maar verkoopt tegelijkertijd nutteloze straatjeeps als de X5 en de X6 met een CO2-uitstoot van meer dan 300 gram per kilometer.  

BMW verdwijnt dus uit de F1 en dat is geen groot verlies. Vraag is nu of Peter Sauber geïnteresseerd is om zijn vroegere bedrijf opnieuw in handen te nemen. Maar ook het Spaanse Epsilon Euskadi ziet opportuniteiten in het vertrek van BMW.





Waren de ongevallen van Surtees Jr en Massa vermijdbaar?

27 07 2009

De autosportwereld is geschokt door de dramatische ongevallen van Surtees Jr en Felipe Massa. Henry Surtees, de 18-jarige zoon van oud-wereldkampioen John Surtees, overleed een week geleden nadat hij in een F2-race op Brands Hatch een afgebroken wiel op het hoofd had gekregen. En afgelopen zaterdag raakte Felipe Massa tijdens de kwalificaties voor de GP van Hongarije levensgevaarlijk gewond toen een losgekomen veer van de wagen van Rubens Barrichello op zijn helm terechtkwam.

Twee ongevallen met merkwaardige gelijkenissen. Twee keer een kans van één op honderdduizend. Twee ‘freak accidents’ waarbij formule-wagens op hun zwakste plek werden getroffen: de piloot in de open cockpit. In welke mate de bestaande veiligheidsvoorzieningen tekort hebben geschoten, is een uitermate moeilijk te beantwoorden vraag. In het geval van Massa zou zelfs kunnen gesteld worden dat de geavanceerde FIA 8860 helm de Braziliaan heeft behoed voor nog zwaardere kwetsuren.

Naar aanleiding van de gebeurtenissen van de afgelopen week heeft de FIA vandaag een rapport besteld bij zijn Safety Commission. Het is te verwachten dat het open wheel racing de komende jaren naar een nieuw veiligheidsniveau zal evalueren met de mogelijke introductie van windschermen of zelfs gesloten cockpits. Maar het risico op zware incidenten zal nooit tot nul kunnen worden herleid, dat heeft de voorbije week alvast duidelijk gemaakt.





Vredespact FIA-FOTA opnieuw onder druk

11 07 2009

FIA en FOTA blijven elkaar het leven zuur maken. In de aanloop naar de GP van Duitsland liep een reguliere technische vergadering uit de hand nadat andermaal onenigheid ontstond rond de reglementen voor 2010.  En daarmee komt het vredespact tussen FIA en FOTA opnieuw onder druk te staan.

Op 24 juni werd in Parijs een akkoord bereikt waarmee een einde kwam aan de dreiging van de FOTA om een eigen kampioenschap op te richten. In ruil zou de FIA de beruchte ‘budget cap’ van 45 miljoen euro schrappen, en zou Max Mosley zich niet langer kandidaat stellen voor herverkiezing tot FIA-president in oktober. Maar de recente ontwikkelingen tonen nogmaals aan hoe groot het wantrouwen tussen de protagonisten Mosley, di Montezemolo en Ecclestone wel is.

Fans en journalisten hebben er inmiddels genoeg van. De sport gaat al te lang gebukt onder de spelletjes van een aantal machtswellustelingen. Maar het lijkt erop dat de politieke carroussel pas tot stilstand zal komen met de ondertekening van een nieuwe Concorde overeenkomst en het definitieve vertrek van Max Mosley.





Fota houdt F1 in wurggreep

20 06 2009

De oorlog tussen FIA en FOTA is in een nieuwe fase beland. Acht FOTA-leden hebben aan de vooravond van de GP van Groot-Brittannië aangekondigd in een nieuw kampioenschap te stappen. De bekendmaking is geen verrassing want Max Mosley en de constructeursvereniging zijn de laatste maanden steeds verder uit elkaar gegroeid. Directe aanleiding van het conflict is de door de FIA voorgestelde budget cap, maar dieperliggend gaat het om het verzet van de grote merken tegen het bestaande governance model van de F1. De ontevredenheid van de constructeurs over het beleid van de FIA en de machtspositie van Ecclestone’s FOM heeft een nieuw hoogtepunt bereikt.

Het worst case scenario begint zich stilaan te ontrollen. In 2010 zien we mogelijk een uitgeholde F1 met daarnaast een nieuwe door de FOTA gerunde serie. Geen van beide formules wacht een makkelijke tijd: de oude F1 zal veel van haar aantrekkingskracht verliezen, maar ook de nieuwe FOTA-serie zal zich een weg moeten banen tussen een massa juridische en praktische obstakels. Ook de eenheid binnen de FOTA is twijfelachtig: Luca di Montezemolo dicteert de wet en het is maar de vraag hoe lang Mercedes, BMW, Renault en Toyota zich kunnen vinden in de visie van de grote baas van het machtige Fiat-concern.

Het resultaat laat zich voorspellen : de twee reeksen zullen door hun beperkte levensvatbaarheid op termijn opnieuw moeten samenkomen onder het label ‘F1’. De geschiedenis van de pijnlijke scheiding tussen CART en IRL in de States in de jaren negentig lijkt zich te herhalen op het allerhoogste niveau van de autosport.