FIA publiceert dubieuze inschrijvingslijst voor 2010

14 06 2009

De FIA heeft geprobeerd tweedracht te zaaien in het FOTA-kamp met zijn vrijdag gepubliceerde inschrijvingslijst voor 2010. De FIA zwaait met contracten uit 2005 om Ferrari, Toro Rosso en Red Bull Racing te ‘verplichten’ deel te nemen aan het kampioenschap 2010, terwijl Renault, BMW, Toyota, Brawn GP en McLaren een week respijt hebben gekregen om hun inschrijving definitief in orde te maken. De FOTA reageerde geïrriteerd door te stellen dat de eenheid tussen haar leden (met uitzondering van Williams en Force India, want die zijn tijdelijk geschorst) onaangetast is en dat het in tegendeel de FIA is die zich zal dienen te schikken naar de eisen van de constructeurs (lees: opheffen of ten minste herbekijken van de ‘budget cap’).

In totaal figureren 13 F1-teams op de FIA-lijst, maar de waarde van die lijst is discutabel zolang de FIA en de FOTA hun geschil niet hebben bijgelegd. De enige relatieve zekerheid op dit moment is de deelname van Williams en Force India, samen met de drie nieuwkomers: Manor Grand Prix, Team USF1 en Campos Grand Prix. Een aantal gerenommeerde kandidaat-teams als Prodrive, Lola, Superfund en Team Lotus vallen voorlopig uit de boot maar kunnen eventueel nog worden opgevist mochten bepaalde FOTA-leden, of de FOTA in haar geheel, hun conclusies trekken uit het conflict met Max Mosley. De dreiging van een afsplitsing is reëel, maar het weze duidelijk dat de oprichting van een ‘breakaway series’ catastrofale gevolgen zal hebben voor de autosport in haar geheel.  Alsof men niets heeft geleerd van het drama van het Amerikaanse open wheel racing.

Advertenties




Ferrari en de toekomst van de Formule 1

22 05 2009

Ferrari dreigt ermee de F1 te verlaten indien de FIA niet terugkomt op zijn plannen om een budgetlimiet in te voeren. De ontevredenheid van Ferrari over het beleid van Max Mosley is niet nieuw. De eerste geruchten over een mogelijke terugtrekking van de Scuderia dateren al van vorig jaar toen de FIA zijn plannen voor de ‘standaardmotor’ bekendmaakte. Het conflict tussen Ferrari en de FIA lijkt inmiddels naar een hoogtepunt te gaan. Deze week nog probeerden de Italianen via juridische weg de ‘budget cap’ ongedaan te maken, voorlopig tevergeefs.

Een Formule 1 zonder Ferrari: is het denkbaar? Moeilijk, want Ferrari is de enige renstal die alle seizoenen heeft meegemaakt, hoewel het de allereerste grand prix in Silverstone op 13 mei 1950 miste. Ferrari is haast synoniem voor F1. Als Ferrari afscheid neemt van de F1 zal er een grote leemte ontstaan, een leemte die niet zal kunnen worden opgevuld door weinig bekende potentiële nieuwkomers als Epsilon Euskadi, Formtech of Campos Racing. Mogelijk blijft Formule 1 bestaan, maar zonder Ferrari zal het veel van haar aantrekkingskracht en prestige kwijtspelen. Een deel van het publiek zal niet langer geïnteresseerd zijn in de F1, en belangrijke sponsors zullen afhaken.

Het ongenoegen van Ferrari over de ‘cost cap’ van 40 miljoen pond (op jaarbasis) staat gelijk met het verzet tegen een ‘two-tier’ F1. Teams die zich vanaf 2010 aan de budgetbeperkingen houden, krijgen van Mosley verregaande technische vrijheden. Andere teams, voornamelijk de grote constructeurs die niet onmiddellijk geneigd zijn te downsizen, worden gepenaliseerd met strikte technische regels. Mosley wil de F1 laten evolueren van “intellectual constraint and financial freedom” naar “financial constraint and intellectual freedom”.

Indien het tot een exit van Ferrari uit de F1 zou komen, rijst de vraag welke serie daar de vruchten van zal plukken. Op dit moment lijkt de oprichting van een ‘piratenserie’ niet erg waarschijnlijk. Ook een vlucht naar de IndyCar Series in de States is niet aan de orde, hoewel Enzo Ferrari al in 1986 dreigde met een dergelijk scenario. Alleen Le Mans Series en ALMS zijn op korte termijn een alternatief voor grote merken die hun know-how buiten de F1 wensen te etaleren.





Nieuw puntensysteem alweer in de koelkast

22 03 2009

Er komt voorlopig geen nieuw puntensysteem voor het wereldkampioenschap F1. Eén week voor Melbourne heeft het gezond verstand de bovenhand gehaald, de F1-authoriteiten hebben nu een jaar de tijd om een fatsoenlijk nieuw voorstel uit te werken.

Tijdens de Olympische Spelen van 2008 in China pikte Bernie Ecclestone het idee op om ook in de F1 een medaille-systeem uit te werken. De wereldtitel zou in de toekomst gaan naar de piloot met de meeste gouden medailles. Afgelopen dinsdag dan besliste de FIA de wereldtitel vanaf 2009 effectief toe te kennen aan de rijder met de meeste GP-zeges. De FIA koos niet voor een echt medaille-systeem, maar Ecclestone had toch nog maar eens aangetoond hoe makkelijk hij de F1 naar zijn hand kon zetten.

De abrupte reglementswijziging, minder dan twee weken voor de start van het nieuw seizoen, kon op weinig bijval rekenen. Michael Schumacher, Fernando Alonso e.a. maakten er onmiddellijk brandhout van. De FOTA, de vereniging van constructeurs, vocht de late FIA-beslissing aan omdat ze genomen was zonder unanieme steun van de teams.

Vrijdag dan liet de FIA weten op haar stappen te willen terugkeren. Het ‘winner takes all’ voorstel wordt ten minste voor een jaar terug opgeborgen, of wie weet, ineens begraven.





Honda out, Cosworth in, what’s next?

6 12 2008

Vrijdagmorgen 5 december 2008 bevestigde Honda-topman Takeo Fukui de onmiddellijke terugtrekking van Honda uit de formule 1, nauwelijks 24 uren nadat de eerste verontrustende geruchten opdoken op het internet. Het nieuws is in de autosportwereld ingeslagen als een bom, niemand kon vermoeden dat een grote constructeur zo snel tot een dergelijke beslissing zou kunnen overgaan.

Honda baseert zijn beslissing op de snel verslechterende omstandigheden op de automarkten. In november lag de verkoop van Honda-wagens in de Verenigde Staten maar liefst 32 percent lager dan in dezelfde maand vorig jaar. Toch lijkt de economische context niet het enige motief voor het opgeven van de F1-activiteiten. Honda F1 heeft, ondanks gigantische jaarbudgetten van om en bij de 400 miljoen euro, twee absolute rotseizoenen achter de rug. Ook de bezuinigingsplannen van Max Mosley, in het bijzonder de mogelijke introductie van de standaardmotor, kunnen Honda hebben doen inzien dat een verlengd verblijf in de F1 weinig zinvol is.

Met betrekking tot die standaardmotor maakte de FIA, ook al op vrijdagochtend, bekend dat Cosworth de tender heeft gewonnen. De teams hebben nu de keuze om vanaf 2010 een krachtbron bij Cosworth af te nemen, of om zelf een motor te bouwen die perfect gealigneerd is op het Cosworth-ontwerp. Allicht een moeilijk te slikken pil voor een aantal grote constructeurs. Of waarom de grote merken vandaag dus twee redenen hebben om uit de F1 te stappen: enerzijds noodzaakt de economische malaise tot drastische bezuinigingen, anderzijds zal ook de standaardmotor – hoewel oorspronkelijk bedoeld als besparingsmaatregel – zijn slachtoffers eisen.





Standaardmotor niet enkel een dreigement?

31 10 2008

Merkwaardige evolutie in de zoektocht naar kostenbesparende maatregelen in de F1: deze week achtten zowel de FIA als Ferrari het noodzakelijk hun visie omtrent de ‘standaardmotor’ via perscommuniqués kenbaar te maken. Prettig voor de autosportliefhebber die daarmee het debat over de toekomstige F1 van dichtbij kan volgen. Maar waar gaat het nu eigenlijk om?

Zowel binnen de FIA als binnen de onlangs opgerichte FOTA (de Formula One Teams Association) leeft de overtuiging dat de kosten van de F1 ondraaglijk zijn geworden. Voorlopig zijn nog geen besluiten genomen over kostenbesparende maatregelen. Maar de economische context wijzigt snel en de mondiale financiële crisis zal ook zijn effect hebben op de F1. Max Mosley en de FIA hebben daarom twee weken geleden de aanbesteding geopend voor de levering van standaard motoren en standaard transmissiesystemen voor de seizoenen 2010 tot 2012.

De reacties op het FIA-initiatief bleven niet uit. Bij de constructeurs kwam de felste reactie van Ferrari. De Scuderia dreigt, na een ononderbroken participatie van 58 jaar, de F1-scene te verlaten indien de idee van de standaardiseerde motor wordt doorgedrukt. De constructeurs zien in de F1 een platform om op technisch gebied te excelleren. Indien de motor als prestatie-differentiator zou wegvallen, dan wordt de F1 op slag een pak minder interessant voor de grote autofabrikanten. Met de standaardmotor zou de F1 zelfs een stap zetten richting ‘spec-car formule’.

Maar zijn er wel alternatieven om binnen een periode van twee tot drie jaar tot een drastische kostenreductie te komen? Als het aan de teams zelf ligt, dan mogen de verwachtingen zeker niet te hoog worden gelegd. De Fota heeft als zelfregulerend orgaan nog alles te bewijzen. Vandaag nog verklaarde Renault verrassend geen verdere reductie te zullen aanvaarden van het maximum aantal testkilometers voor 2009. Mogelijk een puur politiek manoeuver, want de Fransen zouden via Mecacrome een van de potentiële leveranciers zijn van… de standaardmotor.

In termen van ‘car count’ ziet het er niet zo best uit voor de F1. Indien de teams niet zelf overeenstemming bereiken over kostenbesparingen, dan zijn mogelijk twee-drie teams genoodzaakt de komende jaren de handdoek in de ring gooien. Indien de FIA zijn draconische standaardmotor-oplossing oplegt, dan zullen een aantal bekende merken vertrekken, eveneens met als gevolg een reductie van het aantal wagens op de grid.





Silverstone moet wijken voor Donington

5 07 2008

Vanaf 2010 wordt de Grand Prix van Groot-Brittannië op Donington Park gereden. Dat maakte de FIA donderdag in een perscommuniqué bekend. Aan de vooravond van de negenenvijftigste Britse GP klinkt dat als ‘goed nieuws’, want omwille van het aanslepende conflict tussen Bernie Ecclestone en de British Racing Drivers’ Club dook de laatste jaren geregeld het gerucht op dat de race van de F1-kalender zou verdwijnen. Toch wordt de aankondiging van de verhuis naar Donington niet overal even enthousiast onthaald.

Al jaren uitte Ecclestone zijn ongenoegen over de verouderde faciliteiten van het circuit waar in 1950 de allereerste GP F1 werd gereden. Maar eind mei nog maakte de BRDC bekend dat het de bouwtoelating had ontvangen voor een nieuw pit en paddock complex tussen Abbey en Club. Met de verbouwing van het circuit zou eind 2008 worden gestart. Daarmee waren echter niet alle problemen van de baan. Het laatste twistpunt, de door Bernie’s FOM gevraagde fee, bleef onopgelost.

Eigenaardig genoeg scoort Donington vandaag niet beter dan Silverstone. De pitinfrastuctuur is dringend aan renovatie toe, en de bereikbaarheid van het circuit is mogelijk nog slechter dan Magny-Cours. Donington Park zou klaar staan met een investeringsprogramma van zo’n 100 miljoen pond, maar de vraag blijft of het circuit daarmee tijdig F1-waardig kan worden gemaakt.

Eén ding is zeker, de huidige machtshebbers in de F1 (en het valt op: Mosley en Ecclestone komen in deze materie merkwaardig goed overeen) schrikken er niet voor terug om de historische venues op te offeren, en dat is een serieuze waarschuwing voor GP-organisatoren die zich nu nog safe voelen.





McLaren blijft geviseerd

23 06 2008

Het spionageschandaal dat in 2007 losbrak blijft McLaren parten spelen. Ook na het betalen van een monsterboete van 100 miljoen dollar en het verlies van alle vorig jaar behaalde constructeurspunten, wordt elke beweging van McLaren nauwlettend in het oog gehouden. Wie dit weekend de GP van Frankrijk heeft gevolgd, heeft moeten vaststellen dat de FIA de Woking-renstal blijft tormenteren.

Magny-Cours begon al slecht voor Lewis Hamilton omdat de Brit zat opgezadeld met een gridpenalty opgelopen in de tumultueuze GP van Canada. Ploegmaat Heikki Kovalainen werd op zijn beurt vijf plaatsen achteruit gezet na vermeend afblokken van Mark Webber tijdens de kwalificatiesessie op zaterdag. Tenslotte werd Lewis Hamilton tijdens de race bedacht met een drive through penalty wegens het nemen van een shortcut in de eerste snelle chicane. En terwijl de stewards hun handen vol hadden met de zilverpijlen, mocht Kimi Raikkonen rustig zijn wedstrijd afwerken in een Ferrari met een gevaarlijk loshangende uitlaatpijp. Niemand die eraan dacht om de zwart-oranje vlag te zwaaien naar de Finse wereldkampioen.

Bij de FIA ontbreekt op dit moment alle consistentie in het arbitreren van F1-wedstrijden. McLaren is de klos, Ferrari wordt beloond voor zijn oneindige trouw aan Parijs. De sport gaat gebukt onder de politiek.  De vete Mosley-Dennis is naar een hoogtepunt aan het gaan, en het is maar de vraag of er aan het eind van het gevecht nog sprake is van één Formule 1.