Chevrolet keert terug naar IndyCar Series

12 11 2010

De Amerikaanse autoconstructeur General Motors bevestigde vandaag zijn plannen om in 2012 met het merk Chevrolet terug te keren naar de IndyCar Series. Chevrolet zal vanaf 2012 motoren leveren die aan de nieuwe specificaties zullen beantwoorden. Met de comeback van Chevy zal een einde komen aan het monopolie van Honda als motorenleverancier in de IndyCar Series. Honda is sinds begin 2006 de enige leverancier na het vertrek van Toyota en… Chevrolet.

Chevrolet zal voor de ontwikkeling van de nieuwe V6 twin-turbomotor beroep doen op Ilmor Engineering.  En dat verklaart meteen ook de betrokkenheid van Roger Penske. De Captain was in 1984 een van de mede-oprichters van Ilmor en is tot op heden een van de belangrijkste aandeelhouders. Met de steun van General Motors werd de Ilmor-Chevy combinatie in de jaren tachtig al snel succesrijk in Indy racing. Vandaag hebben de partners van destijds elkaar teruggevonden.

Ilmor is de huidige technische partner van Honda in de IndyCar Series. Het valt te verwachten dat dit samenwerkingsverband zal worden herzien, mogelijk zelfs zal worden opgezegd. Vandaag toonde Honda zich alvast opgetogen over de komst van een nieuwe concurrent. En misschien blijft het niet bij twee motorenbouwers: gefluisterd wordt dat ook een Europees merk – allicht gaat het om Fiat – een instap in de IndyCar Series zou overwegen.





Toyota en Bridgestone geven er de brui aan

7 11 2009

Twee Japanse giganten gaven deze week te kennen zich uit de Formule 1 terug te trekken. Toyota doet dat met onmiddellijke ingang, Bridgestone op het einde van 2010. De beslissing van Toyota was verwacht, die van Bridgestone was een complete verrassing. De F1 heeft een jaar tijd om een nieuwe bandenleverancier te zoeken, maar het lijkt nu al duidelijk dat Goodyear, Michelin en Pirelli geen kandidaat zullen zijn.

kobayashi_abudhabi

Bij Toyota waren er al een tijd signalen dat het team aan zijn laatste seizoen in de F1 bezig was. Williams had zijn motorcontract met Toyota opgezegd, en Toyota-rijders Trulli en Glock wisten dat ze voor 2010 bij een andere werkgever moesten aankloppen. Toyota was acht seizoenen actief in de F1, maar kon ondanks fenomenale budgetten geen enkele grand prix zege op zijn naam schrijven.

Met de aftocht van Honda vorig jaar en de nieuwe exits van Toyota en Bridgestone wordt de Japanse betrokkenheid in de F1 zwaar teruggedrongen. De Japanse GP blijft wel overeind, en waarschijnlijk zal er volgend jaar ook nog een Japanse rijder op de grid staan. Kamui Kobayashi verbaasde in de twee laatste races van het seizoen als vervanger van Glock, en mag met een cheque van Toyota op zoek naar een zitje voor 2010.





BMW vlucht uit Formule 1

30 07 2009

BMW kondigde gisteren zijn vertrek aan uit de F1 maar voor de meeste waarnemers is dit geen totale verrassing. De economische crisis doet de autofabrikanten naar drastische maatregelen grijpen en het schrappen van een F1-programma is er zo een van. Officieel heet het dat een F1-campagne niet langer past in de ‘Number One Strategy’  van het Beierse bedrijf. In München en in Hinwill wachten meer dan 700 medewerkers hun verdere lot af. De gelijkenis met de beslissing van Honda in december 2008 is treffend, en ook bij Toyota en Renault blijft de dreiging van een F1-exit aanwezig. 

Tot voor enkele weken vocht BMW Sauber F1 als trouw FOTA-lid tegen de door de FIA voorgestelde budgetlimiet in de F1. Maar vandaag is die F1 plotseling te duur, hoewel de abominale prestaties in het lopende seizoen ook hebben meegespeeld in de beslissing van Reithofer en Co. Hypocrisie is nooit ver weg in het BMW-beleid, iets wat ook in de personenwagenmarkt opvalt. BMW pakt uit met EfficientDynamics programma’s, maar verkoopt tegelijkertijd nutteloze straatjeeps als de X5 en de X6 met een CO2-uitstoot van meer dan 300 gram per kilometer.  

BMW verdwijnt dus uit de F1 en dat is geen groot verlies. Vraag is nu of Peter Sauber geïnteresseerd is om zijn vroegere bedrijf opnieuw in handen te nemen. Maar ook het Spaanse Epsilon Euskadi ziet opportuniteiten in het vertrek van BMW.





Honda soap nadert ontknoping

18 02 2009

Vijf weken voor de start van het nieuwe F1-seizoen ziet het ernaar uit dat de soap rond de overname van Honda F1 in een eindfase zit. Het werd tijd ook, want de F1-fans zitten nu al twee en een halve maand te wachten op een beslissing in verband met de voormalige Japanse renstal. Het aantal kandidaat-overnemers, die sinds 5 december in de media genoemd werden, was na verloop van tijd niet meer bij te houden. Niet zelden werden regelrechte kwakkels de wereld ingezwierd, iets waaraan zelfs de meer serieuze nieuwssites zich durfden te bezondigen.

Tot vorige week leek het meest waarschijnlijke scenario dat van een management buyout door Nick Fry en Ross Brawn. Er was sprake van een constructie van Braziliaanse geldschieters rond Bruno Senna. Jenson Button zou als tweede rijder mogen blijven, en Mercedes zou voor de motoren zorgen. En Ecclestone zou, net als bij Williams, als een soort van ‘lender of last resort’ fungeren. Toen Petrobras zijn betrokkenheid in de constructie prompt ontkende, kwam de hele opzet opnieuw op losse schroeven te staan. 

Eergisteren dan dook plots de naam op van Virgin als kandidaat-overnemer. Een complete verrassing is dat niet, volgens crash.net zou het concern van Richard Branson vorig jaar al een bod hebben uitgebracht op het ex-Honda team. Virgin blijft op dit moment als enige ernstige kandidaat-koper over. Als de Japanners toehappen, is het team gered, al zal dat wellicht het einde betekenen van de huidige CEO Nick Fry.





Sponsor-exodus doet F1-teams naar adem (en cash) snakken

31 01 2009

De economische crisis laat zijn sporen na in de Formule 1. In december was er al de plotse aankondiging van Honda dat het uit de F1 zou stappen.  En in de weken die daarop volgden lieten verscheidene bedrijven weten dat ze hun sponsor-contracten niet zouden verlengen of zouden opzeggen.

Bijna alle teams leiden onder de sponsor-exodus. De belangrijkste leavers zijn Credit Suisse (BMW), Dell (BMW), Martini (Ferrari), Schuco (McLaren), Chronotech (Renault), Lenovo (Williams) en Petrobras (Williams). Voorts hebben bankiers ING en RBS aangekondigd hun lopende contracten te willen herbekijken.

De meest opvallende ingreep tot nog toe kwam van Bernie Ecclestone himself. De F1-paus schoot het fel geplaagde Williams 14,5 miljoen Britse pond voor, en vermeed daarmee dat een tweede team deze winter de handdoek in de ring zou moeten gooien.

FIA-president Max Mosley lanceerde in 2008 een aanvankelijk sterk gecontesteerd kostenbesparend programma. Maar enkele maanden later, na de ineenstorting van het internationale bankensysteem, durft niemand nog het nut van besparingsmaatregelen in de F1 in vraag stellen.





Honda out, Cosworth in, what’s next?

6 12 2008

Vrijdagmorgen 5 december 2008 bevestigde Honda-topman Takeo Fukui de onmiddellijke terugtrekking van Honda uit de formule 1, nauwelijks 24 uren nadat de eerste verontrustende geruchten opdoken op het internet. Het nieuws is in de autosportwereld ingeslagen als een bom, niemand kon vermoeden dat een grote constructeur zo snel tot een dergelijke beslissing zou kunnen overgaan.

Honda baseert zijn beslissing op de snel verslechterende omstandigheden op de automarkten. In november lag de verkoop van Honda-wagens in de Verenigde Staten maar liefst 32 percent lager dan in dezelfde maand vorig jaar. Toch lijkt de economische context niet het enige motief voor het opgeven van de F1-activiteiten. Honda F1 heeft, ondanks gigantische jaarbudgetten van om en bij de 400 miljoen euro, twee absolute rotseizoenen achter de rug. Ook de bezuinigingsplannen van Max Mosley, in het bijzonder de mogelijke introductie van de standaardmotor, kunnen Honda hebben doen inzien dat een verlengd verblijf in de F1 weinig zinvol is.

Met betrekking tot die standaardmotor maakte de FIA, ook al op vrijdagochtend, bekend dat Cosworth de tender heeft gewonnen. De teams hebben nu de keuze om vanaf 2010 een krachtbron bij Cosworth af te nemen, of om zelf een motor te bouwen die perfect gealigneerd is op het Cosworth-ontwerp. Allicht een moeilijk te slikken pil voor een aantal grote constructeurs. Of waarom de grote merken vandaag dus twee redenen hebben om uit de F1 te stappen: enerzijds noodzaakt de economische malaise tot drastische bezuinigingen, anderzijds zal ook de standaardmotor – hoewel oorspronkelijk bedoeld als besparingsmaatregel – zijn slachtoffers eisen.





Standaardmotor niet enkel een dreigement?

31 10 2008

Merkwaardige evolutie in de zoektocht naar kostenbesparende maatregelen in de F1: deze week achtten zowel de FIA als Ferrari het noodzakelijk hun visie omtrent de ‘standaardmotor’ via perscommuniqués kenbaar te maken. Prettig voor de autosportliefhebber die daarmee het debat over de toekomstige F1 van dichtbij kan volgen. Maar waar gaat het nu eigenlijk om?

Zowel binnen de FIA als binnen de onlangs opgerichte FOTA (de Formula One Teams Association) leeft de overtuiging dat de kosten van de F1 ondraaglijk zijn geworden. Voorlopig zijn nog geen besluiten genomen over kostenbesparende maatregelen. Maar de economische context wijzigt snel en de mondiale financiële crisis zal ook zijn effect hebben op de F1. Max Mosley en de FIA hebben daarom twee weken geleden de aanbesteding geopend voor de levering van standaard motoren en standaard transmissiesystemen voor de seizoenen 2010 tot 2012.

De reacties op het FIA-initiatief bleven niet uit. Bij de constructeurs kwam de felste reactie van Ferrari. De Scuderia dreigt, na een ononderbroken participatie van 58 jaar, de F1-scene te verlaten indien de idee van de standaardiseerde motor wordt doorgedrukt. De constructeurs zien in de F1 een platform om op technisch gebied te excelleren. Indien de motor als prestatie-differentiator zou wegvallen, dan wordt de F1 op slag een pak minder interessant voor de grote autofabrikanten. Met de standaardmotor zou de F1 zelfs een stap zetten richting ‘spec-car formule’.

Maar zijn er wel alternatieven om binnen een periode van twee tot drie jaar tot een drastische kostenreductie te komen? Als het aan de teams zelf ligt, dan mogen de verwachtingen zeker niet te hoog worden gelegd. De Fota heeft als zelfregulerend orgaan nog alles te bewijzen. Vandaag nog verklaarde Renault verrassend geen verdere reductie te zullen aanvaarden van het maximum aantal testkilometers voor 2009. Mogelijk een puur politiek manoeuver, want de Fransen zouden via Mecacrome een van de potentiële leveranciers zijn van… de standaardmotor.

In termen van ‘car count’ ziet het er niet zo best uit voor de F1. Indien de teams niet zelf overeenstemming bereiken over kostenbesparingen, dan zijn mogelijk twee-drie teams genoodzaakt de komende jaren de handdoek in de ring gooien. Indien de FIA zijn draconische standaardmotor-oplossing oplegt, dan zullen een aantal bekende merken vertrekken, eveneens met als gevolg een reductie van het aantal wagens op de grid.