In memoriam: Dan Wheldon

17 10 2011

De autosportgemeenschap is in diepe rouw na het overlijden van Dan Wheldon. De Brit raakte zondag tijdens de IndyCar World Championships in Las Vegas betrokken in een verschrikkelijke multicar-crash en bezweek later op de namiddag aan zijn zware verwondingen. Wat een feestelijke afsluiter van het seizoen had moeten zijn, draaide uit op een van de zwartste dagen uit de autosportgeschiedenis.

Daniel Clive Wheldon werd in 1978 geboren in Emberton in het Verenigd Koninkrijk. Vanaf zijn vierde levensjaar deed hij al aan karting. In zijn jonge jaren racete Wheldon nog tegen Jenson Button. Bij gebrek aan funding week hij in 1999 uit naar de Verenigde Staten waar hij vanaf 2002 een succesvolle IndyCar carrière zou uitbouwen. In 2005 veroverde hij de titel met Andretti Green Racing. In datzelfde jaar won Wheldon ook de 500 mijl van Indianapolis. Dit jaar deed hij dat nog eens over met Bryan Herta Autosport.

Dan Wheldon is het eerste dodelijke slachtoffer in de IndyCar Series na Paul Dana op Homestead-Miami in 2006. In de komende dagen zullen ongetwijfeld nog vele vragen worden gesteld over wat er precies is misgelopen op de Las Vegas Motor Speedway. Vandaag heerst er vooral grote droefenis omdat de autosport een zeer getalenteerde en zeer charmante rijder heeft verloren.





Brawn GP bestormt podium

29 03 2009

Amper drie weken na de geboorte van Brawn GP heeft de nieuwe renstal met veel bravoure de Grand Prix van Australië op zijn naam geschreven. Jenson Button en Rubens Barrichello legden in de openingsrace van het nieuwe seizoen beslag op de eerste twee plekken, nadat ze ook al tijdens de kwalificaties met kop en schouders boven de rest uitstaken.

melbourne_start

Het is van 1977 geleden dat een nieuwe renstal debuteerde met een overwinning. Toen pakte Jody Scheckter de zege met de Wolf WR1 in de openingsrace in Argentinië. Eigenlijk blijft die prestatie sterker dan de overwinning vandaag van Brawn GP, want het team van Ross Brawn kan moeilijk als een echt nieuwe renstal worden beschouwd.

De Brawn GP001 is het resultaat van een ontwikkeling die bijna volledig door Honda werd bekostigd. En het mag gezegd worden: na de plotselinge aankondiging in december dat het de F1 zou verlaten, heeft Honda ervoor gezorgd dat een doorstart van het team mogelijk bleef. Netjes is dat. Maar tegelijk erg spijtig voor de Japanners, die nu moeten vaststellen dat ze in 2009 voor de wereldtitel hadden kunnen strijden.





Honda out, Cosworth in, what’s next?

6 12 2008

Vrijdagmorgen 5 december 2008 bevestigde Honda-topman Takeo Fukui de onmiddellijke terugtrekking van Honda uit de formule 1, nauwelijks 24 uren nadat de eerste verontrustende geruchten opdoken op het internet. Het nieuws is in de autosportwereld ingeslagen als een bom, niemand kon vermoeden dat een grote constructeur zo snel tot een dergelijke beslissing zou kunnen overgaan.

Honda baseert zijn beslissing op de snel verslechterende omstandigheden op de automarkten. In november lag de verkoop van Honda-wagens in de Verenigde Staten maar liefst 32 percent lager dan in dezelfde maand vorig jaar. Toch lijkt de economische context niet het enige motief voor het opgeven van de F1-activiteiten. Honda F1 heeft, ondanks gigantische jaarbudgetten van om en bij de 400 miljoen euro, twee absolute rotseizoenen achter de rug. Ook de bezuinigingsplannen van Max Mosley, in het bijzonder de mogelijke introductie van de standaardmotor, kunnen Honda hebben doen inzien dat een verlengd verblijf in de F1 weinig zinvol is.

Met betrekking tot die standaardmotor maakte de FIA, ook al op vrijdagochtend, bekend dat Cosworth de tender heeft gewonnen. De teams hebben nu de keuze om vanaf 2010 een krachtbron bij Cosworth af te nemen, of om zelf een motor te bouwen die perfect gealigneerd is op het Cosworth-ontwerp. Allicht een moeilijk te slikken pil voor een aantal grote constructeurs. Of waarom de grote merken vandaag dus twee redenen hebben om uit de F1 te stappen: enerzijds noodzaakt de economische malaise tot drastische bezuinigingen, anderzijds zal ook de standaardmotor – hoewel oorspronkelijk bedoeld als besparingsmaatregel – zijn slachtoffers eisen.





Goodbye Paul Newman

28 09 2008

Paul Newman is vrijdag op 83-jarige leeftijd overleden. Newman was een gevierd filmacteur maar ook een ‘racer at heart’. Paul Newman werd gebeten door de autosportmicrobe bij het draaien van de film Winning in 1968. Van dan af wisselde ‘PLN’ het acteren af met deelnames in sportwagenwedstrijden. In 1979 reed Newman aan de zijde van Rolf Stommelen en Dick Barbour naar een ophefmakende tweede plaats in de 24 uren van Le Mans.

Samen met Carl Haas richtte hij in 1983 Newman/Haas Racing op. Het team, dat in 2007 van naam veranderde in Newman/Haas/Lanigan Racing, behaalde vier titels in CART met Mario Andretti, Michael Andretti, Nigel Mansell en Cristiano da Matta, en nog eens vier titels in Champ Car, telkens met Sébastien Bourdais.

Na de oprichting van de IRL in 1994, bleef Newman/Haas Racing trouw aan CART en de latere Champ Car World Series. In tegenstelling tot Chip Ganassi en Roger Penske, die respectievelijk in 2000 en in 2001 CART de rug toekeerden en overliepen naar het kamp van Tony George, is Newman Champ Car blijven ondersteunen tot op het laatste moment. Sinds begin 2008 maakt NHL Racing deel uit van de herenigde IndyCar series.

Paul Leonard Newman: acteur, weldoener, humorist, talentvol racer, inspirerend teameigenaar en nog zoveel meer. Amerika verliest een echte held.





Onredelijke stewards ontnemen Hamilton de zege

7 09 2008

De Grand Prix F1 van België, het grootste autosport-evenement in de Benelux, is dit jaar in de grootst denkbare chaos geëindigd. Net na de race werd Lewis Hamilton als winnaar gelauwerd nadat hij zich in een zinderende finale de meerdere had getoond van Kimi Raikkonen. 

Op het moment van de viering werd achter de coulissen nog druk beraadslaagd over het duel tussen Hamilton en Raikkonen bij het ingaan van de voorlaatste ronde, en ruim twee uur na het einde van de race maakte de wedstrijdleiding haar verdict bekend. Lewis Hamilton werd beboet met 25 seconden straftijd voor het onregelmatig afsnijden van de bus stop chicane, en Felipe Massa werd uitgeroepen tot nieuwe winnaar van de GP van België. McLaren heeft inmiddels beroep aangetekend tegen de beslissing van de race stewards.

Realchamp heeft al eerder moeten vaststellen dat McLaren dit seizoen zeer nauwlettend in het oog wordt gehouden en bij de minste onregelmatigheid wordt bestraft. Ten aanzien van concurrent Ferrari worden door de FIA en de race stewards duidelijk andere maatstaven gehanteerd. Zeer recent nog ontsnapten Massa en Raikkonen aan een straf in Valencia voor roekeloze manoeuvres in de pits. Ook vandaag werd Raikkonen niet beboet voor het aanrijden van Hamilton in La Source.

Binnen een aantal maanden weten we wellicht wie finaal de winnaar is van de Belgische Grand Prix editie 2008. De modale F1-fan die vandaag minstens 100 Euro heeft opgehoest voor een staanplaats op de Ardeense gradins, zit inmiddels met een serieuze kater. Diegene die hij vandaag als eerste over de finishlijn heeft zien rijden en die hij op het hoogste schavotje heeft zien spuiten met de champagne, is tot nader order niet de winnaar.





Danica Patrick schrijft geschiedenis in Motegi

20 04 2008

Dat het weekend van 20 april een historisch weekend zou worden voor het Amerikaanse open-wheel racing, was op voorhand geweten. Bij de hereniging was men er niet in geslaagd het probleem van de datum clash tussen Motegi en Long Beach op te lossen, en dus zou er dit weekend op de twee locaties worden geracet. Met een sensationele winnaar op Twing Ring Motegi: Danica Patrick, de eerste vrouw die erin slaagt een top open-wheel race te winnen.

De aanloop naar de Japan Indy 300 verliep niet zonder problemen. Donderdag was er een aardbeving met een kracht van 5.7 op de Richterschaal in de omgeving van Motegi, vrijdag moesten de kwalificatieritten worden afgeblazen door de hevige regenval, en zaterdag moest de race worden uitgesteld door lekken in het asfalt. De race werd verschoven naar zondag, en zondag zou Patrick’s lucky day worden.

De 26-jarige Amerikaanse is aan haar vierde IndyCar seizoen toe. Haar beste plaats tot nog toe was een tweede plaats op Belle Isle nabij Detroit in 2007. Een overwinning werd al een tijdje verwacht. De druk van de Amerikaanse media is door de jaren steeds hoger geworden. Vandaag heeft Danica Patrick de mond gesnoerd van haar grootste criticasters. De ontlading na de wedstrijd was enorm. Patrick hoort nu definitief tot de snelste racers op aarde. Van “Danican’t drive” is geen sprake meer.